Los gatos llenaron la prisión. Entonces los reclusos se enamoraron.

SANTIAGO, Chile — Algunos dicen que los trajeron primero para sacar las ratas. Otros sostienen que entraron solos.

En lo que todos pueden estar de acuerdo, incluidos aquellos que han vivido o trabajado durante más tiempo en la prisión más grande de Chile, es que los gatos llegaron aquí primero.

Durante décadas, han caminado a lo largo de los altos muros de la prisión, tomado el sol en el techo de metal y deambulando entre celdas atestadas de 10 hombres cada una. Para los funcionarios penitenciarios, eran una especie de peculiaridad y en su mayoría ignorados. Los gatos siguieron multiplicándose hasta alcanzar los centenares.

Entonces los funcionarios de la prisión se dieron cuenta de algo más: los residentes felinos no sólo eran buenos para el problema de las ratas. También fueron buenos para los reclusos.

“Son nuestros compañeros”, dijo Carlos Núñez, un prisionero calvo mostrando un gato atigrado de 2 años al que llamó Feita, o Feo, detrás de las rejas de la prisión. Mientras cuidaba a varios gatos durante su sentencia de 14 años por robo en una casa, dijo que descubrió su esencia especial, en comparación con, digamos, un compañero de celda o incluso un perro.

“Un gato te hace preocuparte por él, alimentarlo, cuidarlo, darle especial atención”, dijo. “Cuando estábamos afuera y libres, nunca hacíamos esto. Lo descubrimos aquí”.

Conocida simplemente como “la Penitenciaría”, la principal penitenciaría de 180 años de antigüedad en Santiago, la capital de Chile, es conocida desde hace mucho tiempo como un lugar donde los hombres viven en jaulas y los gatos deambulan libremente. Lo que ahora se comprende más claramente es el efecto positivo de los aproximadamente 300 gatos de la prisión sobre los 5.600 residentes humanos.

La presencia de los felinos “ha cambiado el humor de los reclusos, ha regulado su comportamiento y ha fortalecido su sentido de responsabilidad con sus deberes, especialmente el cuidado de los animales”, dijo la directora del penal, coronel Helen Leal González, quien tiene dos gatos suyos. propios en casa, Reina y Dante, y una colección de figuras de gatos en su escritorio.

“Las cárceles son lugares hostiles”, añadió en su oficina, luciendo un moño ajustado, una porra y botas de combate. “Entonces, por supuesto, cuando ves que hay un animal dando afecto y generando estos sentimientos positivos, lógicamente provoca un cambio de comportamiento, un cambio de mentalidad”.

Los prisioneros adoptan informalmente a los gatos, trabajan juntos para cuidarlos, comparten su comida y sus camas y, en algunos casos, les han construido casitas. A cambio, los gatos proporcionan algo invaluable en un calabozo conocido por el hacinamiento y las condiciones miserables: amor, afecto y aceptación.

“A veces estás deprimido y es como si ella sintiera que estás un poco deprimido”, dijo Reinaldo Rodríguez, de 48 años, quien estará encarcelado hasta 2031 por una condena por armas de fuego. “Ella viene y se pega a ti. Ella tocará su cara con la tuya.

Se refería a Chillona, ​​una relajada gata negra que se ha convertido en la favorita de una celda de nueve hombres repleta de literas. Rodríguez dijo que él y sus compañeros de celda usaron un recipiente con agua para convencer a Chillona de que saliera de su escondite después de que su anterior cuidador de reclusos fuera trasladado a otra sección de la prisión.

“Poco a poco ella se acercaba a nosotros”, dijo. “Ahora ella es la dueña de esta habitación. Ella es la jefa.” Varios compañeros de celda afirmaron que su cama era su favorita.

La combinación de delincuentes convictos y animales no es nueva. Durante la Segunda Guerra Mundial, los prisioneros de guerra alemanes en New Hampshire adoptaron animales salvajes como mascotas, incluido, según un relato, un cachorro de oso.

Los programas formales para conectar a prisioneros y animales se hicieron más comunes a fines de la década de 1970 y, después de resultados consistentemente positivos, se han expandido por todo el mundo, incluidos Japón, los Países Bajos y Brasil.

Se han vuelto particularmente populares en los Estados Unidos. En Arizona, los prisioneros entrenan caballos salvajes para patrullar la frontera de Estados Unidos con México. En Minnesota y Michigan, los presos entrenan perros para ciegos y sordos. Y en Massachusetts, los prisioneros ayudan a cuidar a los animales salvajes heridos o enfermos, incluidos halcones, coyotes y mapaches.

Se ha demostrado repetidamente que conectar a los reclusos y los perros conduce a “una disminución de la reincidencia, una mayor empatía, mejores habilidades sociales y una relación más segura y positiva entre los reclusos y los funcionarios penitenciarios”, dijo Beatriz Villafaina-Domínguez, una investigadora en España que revisó 20 estudios separados de tales programas.

Los perros han sido el animal más utilizado en las prisiones, seguidos por los caballos, y en la mayoría de los programas, los animales se llevan a los reclusos, o viceversa. En Chile, sin embargo, los reclusos desarrollaron una conexión orgánica con los gatos callejeros que viven junto a ellos.

Sin embargo, hubo un momento en que la relación no fue tan positiva. Hace una década, la población de gatos se expandía sin control y muchos gatos enfermaban, incluso desarrollando una infección contagiosa que dejaba ciegos a algunos gatos. La situación “estresó incluso a los propios reclusos”, dijo Carla Contreras Sandoval, trabajadora social de la prisión con dos tatuajes de gatos.

Entonces, en 2016, los funcionarios de la prisión finalmente permitieron que voluntarios vinieran a cuidar a los gatos. Desde entonces, una organización chilena llamada Fundación Felinnos ha trabajado con Humane Society International para recolectar sistemáticamente todos los gatos para tratarlos, esterilizarlos y castrarlos. Ahora han llegado a casi todos.

El éxito del programa se debe en parte a los reclusos, dijo Sandoval. Los prisioneros recogen gatos que necesitan cuidados y se los llevan a los voluntarios.

En un día reciente, cuatro mujeres arrastraron transportadores de gatos hasta los terrenos de la prisión, en busca de varios felinos, entre ellos Lucky, Aquila, Dropón y sus seis nuevos gatitos, y el gato de Núñez, Ugly.

El patio era caótico, lleno para un partido de fútbol de los reclusos, pero los reclusos cortésmente dejaron paso a las mujeres.

Rápidamente, hombres con gatos en brazos tatuados bajaron corriendo las escaleras a lo largo del patio, entregando animales a través de las rejas de la prisión a los voluntarios. En una parada, Denys Carmona Rojas, de 57 años, un prisionero que cumple ocho años por cargos de armas, adoraba a una camada de gatitos en una caja. Dijo que había ayudado a criar muchos gatitos en su celda y contó un caso en el que alimentó con leche especial a una camada después de que la madre muriera durante el parto.

“Tú te dedicas al gato. Lo cuidas, lo vigilas, le das amor”, dijo, sonriendo para mostrar los dientes frontales que le faltan. “El sentimiento que surge de eso… no tiene nada de malo, hombre”.

Al igual que los reclusos, las condiciones de vida de los gatos varían según la sección de la prisión. Durante un período de receso en una de las zonas más pobladas, donde 250 prisioneros comparten 26 celdas, los prisioneros llenaban un pasillo estrecho, con la ropa secándose sobre sus cabezas y los gatos corriendo entre sus pies.

Eduardo Campos Torreblanca, quien cumple una condena de tres años por robo agravado, dijo que cada celda atendía al menos a un gato, pero su gatito había muerto recientemente. “Era pequeño, un bebé”, dijo. “Y alguien lo pisó”.

Cuando los voluntarios llegaron por primera vez en 2016, contaron casi 400 gatos, una cifra que dejó fuera a los gatitos recién nacidos y una gran colonia de gatos que en su mayoría se pegaba al techo. Ahora ese número ha ido disminuyendo constantemente.

¿Por qué? Consideremos a Núñez, el convicto por robo en una vivienda al que le quedan dos años de sentencia.

Cuando sea liberado, ¿qué pasaría con su gato, Ugly? Eso fue fácil, dijo. “Ella viene conmigo”.

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