Muere Mike Sadler, navegante del desierto que guió a los comandos británicos, a los 103 años

A mediados de diciembre de 1941, un grupo de comandos británicos se reunieron en el desierto de Libia frente a un aeródromo enemigo al oeste de Sirte. Habían cruzado 400 millas durante más de dos días, conduciendo vehículos desmantelados a través de wadis y arena azotada por el viento de un oasis en lo profundo del Sahara.

Su guía, el navegante Mike Sadler, estaba en su primera misión, aprendiendo a utilizar el sol, las estrellas e instrumentos tipo topógrafo para atravesar extensiones sin caminos y con pocos puntos de referencia. “Muchas cosas dependieron de ello”, recordó.

A principios de ese año, un equipo británico lanzado en paracaídas sufrió numerosas bajas contra el Afrika Korps del general alemán Erwin Rommel. Esta vez, las fuerzas especiales intentaban un ataque terrestre sorpresa desde el desierto.

La fuerza británica irrumpió en el aeródromo de Tamet y mató a tiros a los pilotos y tripulantes alemanes e italianos. Al menos dos docenas de aviones quedaron destruidos o inutilizados. Un depósito de combustible fue incendiado. Simultáneamente se estaba produciendo un ataque británico en una base aérea de Sirte.

Ambos equipos regresaron a la noche del desierto y se encontraron con el navegante en un punto de encuentro. Los éxitos pusieron en marcha una nueva campaña de estilo guerrillero en el norte de África por parte de un grupo cuidadosamente seleccionado de especialistas en municiones, artilleros, astutos saqueadores británicos y un navegante recién nombrado que tal vez nunca haya disparado un tiro.

“Hoy en día, el SAS tiene una reputación temible”, dijo Sadler, quien murió el 4 de enero a los 103 años, “pero no recuerdo haber querido matar a nadie”.

Se creía que Sadler era el último de los miembros fundadores del SAS, o Servicio Aéreo Especial, la unidad de fuerzas especiales del ejército británico. También fue el único vínculo superviviente del Grupo del Desierto de Largo Alcance, la fuerza expedicionaria itinerante que ayudó a los aliados a ganar la batalla por el norte de África.

Una vez, el Sr. Sadler incluso tuvo que utilizar sus habilidades de navegación para salvar su propia vida. Él y dos sargentos británicos escaparon después de que su unidad de 15 miembros fuera capturada por una patrulla alemana en enero de 1943. El trío, con poca agua, caminó 110 millas en cinco días para llegar a una guarnición de la Francia Libre. Fueron entregados a las fuerzas estadounidenses bajo sospecha de ser espías alemanes.

“Teníamos el pelo y la barba largos y lucíamos muy desaliñados”, recordó Sadler. “Teníamos los pies hechos jirones. No creo que nos pareciéramos mucho a soldados”.

Un grupo de reporteros, incluido el corresponsal del New Yorker AJ Liebling, estaban con las fuerzas estadounidenses cuando Sadler y los otros dos llegaron al campamento. “Los ojos de este tipo eran redondos y de color azul cielo y su cabello y bigotes eran muy claros”, describió Liebling al Sr. Sadler en un artículo del New Yorker. “Su barba comenzaba justo debajo de su barbilla, dándole el aire de un Paul Verlaine demacrado y ligeramente loco”, agregó Liebling, haciendo referencia al poeta francés del siglo XIX.

Un oficial de inteligencia estadounidense que interrogó al Sr. Sadler y a los otros dos llevaba una botella de whisky. “Lo cual fue una idea excelente, porque para entonces ya estaban bastante bien terminados”, escribió Liebling. “Después de media hora, salió y nos dijo que pensaba que estaban bien”.

El señor Sadler había llegado al norte de África como artillero antitanque. En un bar de El Cairo, mientras estaba de permiso, conoció a algunos de los primeros reclutas del Long Range Desert Group. Primero lo consideraron para la unidad debido a su experiencia con armas. De camino a la base, el Sr. Sadler quedó fascinado por la navegación celeste. Le ofrecieron el papel de navegante.

Sólo tuvo unas semanas para aprender a utilizar un teodolito, un dispositivo utilizado por los topógrafos, y a leer mapas celestes.

“La navegación en el desierto, como su equivalente en el mar, es en gran medida una cuestión de matemáticas y observación, pero el buen navegante también se basa en el arte, las intuiciones y el instinto”, escribió el autor Ben Macintyre en “Rogue Heroes” (2016), un relato de no ficción sobre las operaciones de SAS. “Sadler tenía una capacidad asombrosa, casi infalible, para saber dónde estaba, adónde iba y cuándo llegaría allí”.

El grupo de ataque al desierto recibió el nombre de Destacamento L, una pequeña artimaña para dar la impresión de que había destacamentos del A al K. “Me hizo mucha gracia”, dijo Sadler a la revista History de la BBC, “la idea de poder encontrar dónde Fueron mirando las estrellas”.

Sadler, que trabajaba como peón en el África colonial británica cuando estalló la guerra, encaja perfectamente con el mosaico de personalidades y antecedentes del equipo, cuyas hazañas se han contado en libros y en la actual serie de la BBC, “Rogue Heroes”. ” (El Sr. Sadler es interpretado por Tom Glynn-Carney).

Junto a Sadler también estaba un héroe de guerra de Irlanda del Norte, Robert Blair “Paddy” Mayne, un experto en ataques de atropello y fuga que se atribuyó el mérito de destruir más de 100 aviones del Eje.

Los comandos atacaron bases alemanas a lo largo de la costa mediterránea, destruyendo más de 325 aviones y docenas de depósitos clave de combustible y municiones. En una célebre misión en julio de 1942, Sadler dirigió a unos 100 hombres en un convoy de 18 jeeps, cada uno equipado con ametralladoras Vickers K, al aeródromo alemán de Sidi Haneish en el noroeste de Egipto. El sitio fue una de las bases de Rommel en un esfuerzo por avanzar más profundamente en Egipto.

Los jeeps entraron rugiendo en la pista de aterrizaje por la noche y “comenzaron a destrozar los aviones estacionados”, recordó Sadler, que estaba estacionado fuera de la base para ayudar a evacuar a posibles camaradas heridos. Al menos tres docenas de aviones, incluidos bombarderos en picado Stuka, cazas Messerschmitt y aviones de transporte Junkers, fueron destruidos o gravemente dañados por disparos de ametralladoras.

“Sólo uno de nuestros muchachos murió atropellado en el campo”, dijo el Sr. Sadler. “Todos los demás se escaparon de una forma u otra”.

Sadler dijo que nunca trató de dejar que su instinto anulara sus observaciones mientras navegaba.

“Hay que tener confianza porque era tremendamente fácil, especialmente de noche, empezar a sentir que estás yendo mal y que deberías estar más a la izquierda o a la derecha”, le dijo una vez a un historiador militar. “Era bastante fácil ceder a ese sentimiento si no tenías confianza”.

Willis Michael Sadler nació en Londres el 22 de febrero de 1920 y creció en Gloucestershire, en el oeste de Inglaterra. Su padre era director de una fábrica de plásticos y su madre se ocupaba de la casa.

A los 17 años, Sadler viajó a Rhodesia (ahora Zimbabwe) para trabajar en una plantación de tabaco. Cuando estalló la guerra, dos años después, se unió a la artillería de Rhodesia en el ejército británico.

Después de abandonar el norte de África, el Sr. Sadler fue destinado a un centro de entrenamiento del SAS en Escocia y luego se lanzó en paracaídas a Francia en 1944 después de la invasión del Día D y participó en operaciones de sabotaje. Se retiró como mayor.

A finales de la década de 1940, Sadler y Mayne, su antiguo compañero del Destacamento L, se unieron a una expedición antártica que estableció una base de investigación en un glaciar (que desde entonces se ha derretido) en la isla Stonington.

Posteriormente, Sadler se unió al Ministerio de Relaciones Exteriores británico y trabajó en inteligencia durante la Guerra Fría. Se negó a hablar públicamente de sus deberes. La muerte del Sr. Sadler, en un asilo de ancianos en Cambridge, Inglaterra, fue confirmada por un representante de la Asociación del Regimiento del Servicio Aéreo Especial, un grupo de veteranos. No se dio ninguna causa.

El matrimonio del señor Sadler con Anne Hetherington terminó en divorcio. En 1958 se casó con Patricia Benson, quien murió en 2001. Le sobreviven una hija de su segundo matrimonio, Sally Sadler.

Sadler solía decir que estaba bien preparado para la relativa autonomía de las misiones en el desierto. Antes de unirse, se opuso a la orden de un oficial superior de que los soldados mantuvieran las botas puestas en sus sacos de dormir. Sadler renunció voluntariamente a su rango de sargento en lugar de disculparse.

“No me gustaban en absoluto los aspectos extremos del militarismo, las marchas hacia arriba y hacia abajo”, le dijo una vez a un historiador militar, “aunque hice lo mejor que pude para ser razonablemente inteligente”.

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