En Newark, los jóvenes de 16 años ‘con la piel en el juego’ están listos para obtener el voto

Se espera que el miércoles el Ayuntamiento de Newark, la ciudad más grande de Nueva Jersey, otorgue a los residentes de hasta 16 años el derecho a votar en las elecciones de la junta escolar, a partir de abril.

Si se implementa, la medida convertiría a Newark en la comunidad más grande de Estados Unidos en ampliar los derechos de voto a los residentes más jóvenes desde 1971, cuando la 26ª Enmienda redujo la edad para votar a 18 años en todo el país.

“Este sería de lejos el esfuerzo más importante para reducir la edad para votar a 16 años en el país”, dijo Andrew Wilkes, director de políticas de Generation Citizen, un grupo nacional sin fines de lucro centrado en alentar a los jóvenes a participar en la democracia.

Ha habido algunos esfuerzos exitosos para permitir que los adolescentes más jóvenes voten en comunidades más pequeñas en Maryland, California y Vermont durante la última década.

En 2013, Takoma Park, Maryland, un suburbio de Washington con 17.000 habitantes, se convirtió en la primera ciudad del país en permitir que los jóvenes de 16 años votaran en las elecciones locales. El año pasado, Brattleboro, Vermont, redujo la edad para votar a 16 años. Y en California, los residentes de Berkeley y Oakland aprobaron referendos en 2016 y 2020 que otorgaron a los jóvenes de 16 años el derecho a votar para la junta escolar, pero el cambio nunca se ha realizado. sido implementado.

La iniciativa en Newark, una ciudad a 10 millas al oeste de Manhattan donde casi el 90 por ciento de los residentes son negros o latinos, se considera un gran paso en una campaña nacional para revitalizar la educación cívica, fomentar una mayor participación en el proceso democrático e impulsar la participación electoral rezagada.

El año pasado, sólo el 3,1 por ciento de los 195.000 votantes registrados de Newark votaron en las elecciones no partidistas para la junta escolar de nueve miembros de la ciudad. Cada uno de los tres ganadores ganó con menos de 3.500 votos.

Según datos del censo, es probable que aproximadamente 7.000 jóvenes de 16 y 17 años en Newark sean nuevamente elegibles para votar en la elección de la junta escolar de abril, lo que representa un bloque de votantes lo suficientemente grande como para influir fácilmente en las elecciones.

“En realidad tendrán que escucharnos”, dijo Nathaniel Esubonteng, un estudiante de 16 años de la escuela secundaria Science Park High School, una de las escuelas con mejor desempeño de Newark.

Los presidentes del Concejo Municipal y la junta escolar han respaldado la reducción de la edad para votar y se espera la aprobación final en una reunión del Concejo Municipal el miércoles por la tarde.

“Es un campo de entrenamiento y una oportunidad para preparar a los jóvenes para participar en elecciones más importantes”, dijo el alcalde de Newark, Ras J. Baraka, ex director de una escuela secundaria.

Newark ocupa un lugar único en la historia. Fue diezmada en 1967 por disturbios raciales que provocaron 26 muertes, dejaron cuadras enteras en ruinas carbonizadas y aceleraron un éxodo de la ciudad de residentes blancos de clase media que duró décadas.

Durante la última década, la ciudad ha reducido los delitos violentos y se ha recuperado económicamente al aprovechar su proximidad a la ciudad de Nueva York para atraer empresas y residentes adinerados en busca de alquileres más baratos.

Aún así, menos del 24 por ciento de los 300.000 residentes de la ciudad son propietarios de sus propias casas y uno de cada cuatro residentes vive en la pobreza. Durante mucho tiempo se consideró que el sistema de escuelas públicas de la ciudad estaba fallando, lo que resultó en una toma de control estatal que comenzó en 1995 y no terminó hasta 2020.

Ryan Haygood, un abogado de derechos civiles que vive en Newark y dirige el Instituto para la Justicia Social de Nueva Jersey, caracterizó el esfuerzo por dar a los adolescentes más jóvenes el derecho al voto como un esfuerzo de justicia racial.

“No estamos esperando a que la democracia llegue desde Washington, DC”, dijo Haygood.

Su organización, uno de los principales grupos que ha presionado para reducir la edad para votar en Newark, ha recibido solicitudes de otras grandes ciudades de Nueva Jersey, incluidas Atlantic City, Camden, Jersey City y Trenton, para que les orienten sobre cómo conseguir apoyo para una elección de 16 años. -Voto antiguo, dijo. Y el martes, el gobernador demócrata Philip D. Murphy también ofreció un respaldo clave en su discurso sobre el estado del estado a una propuesta que no sólo permitirá (sino exigirá) que las más de 500 comunidades del estado permitan que los jóvenes de 16 años votar en las elecciones de la junta escolar.

Si se adopta, sería el primer esfuerzo estatal de este tipo.

Los líderes republicanos del estado criticaron el esfuerzo como nada más que un esfuerzo cínico para aumentar la ventaja demócrata en Nueva Jersey. Los demócratas en Nueva Jersey ya superan en número a los republicanos registrados por 955.000 votantes.

“Denme un respiro”, dijo el senador Declan O’Scanlon, un republicano que representa a las comunidades de la costa de Jersey.

“No están preparados para tomar estas decisiones”, dijo sobre la mayoría de los jóvenes de 16 y 17 años. “No son contribuyentes”.

La representante Grace Meng, demócrata de Nueva York, ha presentado una legislación en Washington para reducir la edad para votar en todas las elecciones en todo el país a 16 años, una propuesta que aún no ha obtenido un amplio apoyo público. Una encuesta de 2019 realizada por Hill-HarrisX encontró que el 75 por ciento de las personas encuestadas se oponían a permitir que votaran los jóvenes de 17 años; El 84 por ciento se opuso a permitir votar a los jóvenes de 16 años.

Las investigaciones han demostrado que cuanto antes la gente empiece a votar con regularidad, es más probable que se convierta en un hábito para toda la vida. Más de una docena de estados, incluido Nueva Jersey, permiten que los jóvenes de 17 años voten en las primarias si tendrán 18 años antes de las elecciones generales.

A finales de los años 1960 y principios de los años 1970, los esfuerzos por enmendar la Constitución para reducir la edad para votar a 18 años comenzaron a nivel estatal, con Nueva Jersey a la cabeza. El movimiento fue impulsado por el argumento de que a los estadounidenses que tenían edad suficiente para ser reclutados y luchar en guerras también se les debería permitir votar.

David DuPell, de 76 años, se tomó un año de ausentismo escolar en la Universidad Rider en Lawrence Township, Nueva Jersey, mientras él, Stuart Z. Goldstein y otro líder estudiantil, Ken Norbe, ayudaron a llevar a cabo una campaña que en 1969 resultó en la aprobación del partido liderado por los republicanos de Nueva Jersey. Legislatura de una enmienda constitucional para reducir la edad para votar a 18 años. Sin embargo, los votantes de Nueva Jersey rechazaron la enmienda y la energía se trasladó a Washington y la lucha por la 26ª Enmienda.

DuPell, que ahora vive en California, dijo que apoyaba el esfuerzo por reducir la edad para votar en Nueva Jersey.

“A los niños les disparan en la escuela”, dijo en una entrevista. “Se están prohibiendo los libros. Son cuestiones que les afectan”.

Verjeana McCotter-Jacobs, directora ejecutiva de la Asociación Nacional de Juntas Escolares, dijo que ella y su organización apoyaban firmemente la ampliación de las voces de los jóvenes en la toma de decisiones educativas.

Pero dijo que era igualmente importante educar a los votantes más jóvenes sobre el proceso de votación para garantizar que los adultos que puedan estar ansiosos por cooptar un nuevo bloque de votantes no utilicen a los jóvenes de 16 y 17 años recientemente autorizados a votar para “impulsar sus intereses”. propia agenda”.

“No basta con decir que tenemos votantes de 16 y 17 años”, coincidió Paula L. White, directora de JerseyCAN, un grupo de Nueva Jersey que aboga por mejores escuelas públicas e incluye a muchos líderes de la comunidad de escuelas charter. Aproximadamente un tercio de los estudiantes de Newark asisten a escuelas públicas autónomas.

“La democracia se basa en una población educada”, dijo White, quien fundó una escuela autónoma en Newark y fue la “directora de cambios” en el Departamento de Educación de Nueva Jersey durante la administración del ex gobernador Chris Christie, ahora republicano. postularse para presidente.

“Esto también debería impulsar la educación cívica”.

Breanna Campbell, de 16 años, forma parte de un grupo de estudiantes que han ayudado a impulsar al Concejo Municipal de Newark a adoptar la reducción de la edad para votar. Cuando habla de temas importantes para ella, menciona agregar clases de Bachillerato Internacional y Colocación Avanzada, mejorar las opciones extracurriculares y frenar la violencia armada cerca de las escuelas.

Mussab Ali, ex presidente de la junta escolar en Jersey City, Nueva Jersey, y graduado en 2023 de la Facultad de Derecho de Harvard, fue nombrado recientemente primer director de Vote 16 USA de Generation Citizen, un esfuerzo nacional para ampliar el derecho al voto a los adolescentes más jóvenes.

Ali, de 26 años, dijo que creía que Newark estaba “en la punta del cambio” en todo el país.

“Se trata de empoderar a los jóvenes”, dijo, “que realmente tienen algo que ver en el juego”.

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