Con la “vista de Dios”, vuelos secretos de vigilancia vigilan de cerca a Rusia y Ucrania

A BORDO DE UN AWACS DE LA FUERZA AÉREA FRANCESA — A lo lejos, Ucrania, luchando por su supervivencia. Vistos desde aquí, en la cabina de un avión de vigilancia de la fuerza aérea francesa que sobrevuela la vecina Rumania, los paisajes cubiertos de nieve parecen engañosamente pacíficos.

Los muertos de la guerra de Rusia, las ciudades ucranianas destrozadas y los campos de batalla destrozados no son visibles a simple vista a través de las nubes.

Pero los técnicos militares franceses que viajan más atrás en el avión, monitoreando pantallas que muestran la palabra “secreto” cuando están inactivos, tienen una visión mucho más penetrante. Con un potente radar que gira seis veces por minuto en el fuselaje y una gran cantidad de equipo de vigilancia, el avión puede detectar lanzamientos de misiles, bombardeos aéreos y otras actividades militares en el conflicto.

A medida que se acerca el segundo aniversario de la invasión rusa de Ucrania el 24 de febrero de 2022, The Associated Press obtuvo un acceso poco común y exclusivo a bordo del avión gigante del Sistema de Control y Alerta Aerotransportado, o AWACS. Con 26 militares y un periodista de AP a bordo, voló en una misión de reconocimiento de 10 horas desde el centro de Francia hasta el espacio aéreo rumano y viceversa, observando con ojos electrónicos el sur de Ucrania y el Mar Negro hasta la Crimea ocupada por Rusia y más allá.

Dando vueltas en piloto automático a 10 kilómetros (34.000 pies), el avión con un orgulloso gallo pintado en su cola proporcionó información de inteligencia en tiempo real a los comandantes en tierra.

Su misión para la OTAN en el flanco oriental de la alianza militar de 31 naciones también trazó, en efecto, una línea de no cruzar en los cielos europeos.

La presencia sostenida del avión en lo alto del este de Rumania (viendo y siendo visto por las fuerzas rusas) señaló cuán intensamente la OTAN está vigilando sus fronteras y a Rusia, lista para actuar, si es necesario, en caso de que la agresión rusa amenace con extenderse más allá de Ucrania.

Los vuelos regulares de vigilancia, junto con patrullas de cazas, radares terrestres, baterías de misiles y otros equipos a disposición de la OTAN, forman lo que el comandante del escuadrón francés AWACS describió como “un escudo” contra cualquier posible desbordamiento.

El “objetivo final es, por supuesto, que no haya conflicto ni disuasión”, dijo el comandante, un teniente coronel llamado Richard. Debido a preocupaciones de seguridad francesas, la AP sólo pudo identificarlo a él y a otros militares por sus rangos y nombres.

“Necesitamos demostrar que tenemos el escudo, mostrar a los demás países que la OTAN es una defensa colectiva”, continuó. “Tenemos la capacidad de detectar en todas partes. Y no estamos aquí para un conflicto. Estamos aquí para demostrar que estamos presentes y preparados”.

Los cuatro AWACS de Francia se encuentran entre una variedad de aviones de vigilancia, incluidos drones no tripulados, que recopilan inteligencia para la OTAN y sus países miembros. El teniente coronel Richard dijo que los AWACS franceses tipo E-3F ven a cientos de kilómetros (millas) con sus distintivas cúpulas de radar en blanco y negro en los tejados, aunque no sería preciso.

Los E-3 son Boeing 707 modificados. El 707 voló por primera vez en 1957, pero dejó de transportar pasajeros comercialmente en 2013, por lo que los E-3 también son ejemplos de vuelo en la historia de la aviación.

“Podemos detectar aviones, podemos detectar vehículos aéreos no tripulados, podemos detectar misiles y podemos detectar barcos. Eso es cierto, sin duda, en Ucrania, especialmente cuando estamos en la frontera”, dijo el teniente coronel Richard.

Mientras el avión merodeaba y escaneaba, la tripulación detectó un distante AWACS ruso sobre el Mar de Azov, a muchos cientos de kilómetros de distancia, en el lado oriental de la Península de Crimea. El avión ruso también aparentemente detectó el AWACS francés: los sensores a lo largo del fuselaje captaron señales de radar ruso.

“Sabemos que nos ven, saben que nosotros los vemos. Digamos que es una especie de diálogo entre ellos y nosotros”, dijo el copiloto francés, el mayor Romain.

La OTAN también tiene su propia flota de 14 AWACS, también E-3. Pueden detectar objetivos en vuelo bajo dentro de 400 kilómetros (250 millas) y objetivos en vuelo más alto otros 120 kilómetros (75 millas) más allá, dice la alianza. Dice que un AWACS puede vigilar un área del tamaño de Polonia; tres pueden cubrir toda Europa central.

Capaces de volar durante 12 horas sin repostar combustible, los AWACS franceses no se limitan a misiones de vigilancia, comunicaciones y control del tráfico aéreo para la OTAN. Esperan ser desplegados como parte de la operación de seguridad masiva para los Juegos Olímpicos de París, proporcionando vigilancia por radar adicional con lo que el teniente coronel Richard llamó su “vista de Dios”.

Los pilotos rusos en ocasiones han dejado claro que no les gusta que los vigilen.

En 2022, un avión de combate ruso lanzó un misil cerca de un avión de vigilancia RC-135 Rivet Joint de la fuerza aérea británica que volaba en el espacio aéreo internacional sobre el Mar Negro, dijo el gobierno británico. El gobierno de EE. UU. publicó un video en marzo de 2023 de un avión de combate ruso arrojando combustible sobre un dron de vigilancia de la Fuerza Aérea de EE. UU. El dron se estrelló en el Mar Negro.

Los Rivet Joints son aviones espías particularmente capaces, y las autoridades rusas “realmente odian” su capacidad para espiar la guerra de Ucrania, dijo Justin Bronk, investigador del grupo de expertos en defensa Royal United Services Institute en Londres.

Además de recopilar “inteligencia en tiempo real que teóricamente podría compartirse con socios ucranianos”, los aviones también brindan información “fantástica” sobre “cómo operan realmente las fuerzas rusas en una guerra real”, dijo Bronk en una entrevista telefónica.

“Así que, por supuesto, los rusos están furiosos”, dijo.

La OTAN también envía aviones de combate para abarcar los vuelos rusos. Dice que aviones aliados surcaron los cielos más de 500 veces en 2022 para interceptar aviones rusos que se aventuraron cerca del espacio aéreo de la OTAN. El número de encuentros de este tipo se redujo a más de 300 en 2023, según la alianza con sede en Bruselas.

El fortalecimiento de las defensas aéreas ucranianas con armamento occidental puede explicar en parte la disminución, ya que los derribos aparentemente hacen que los pilotos rusos sean más cautelosos. La OTAN observó el año pasado una reducción de la actividad de los vuelos tripulados rusos sobre el Mar Negro occidental. La OTAN dice que “la gran mayoría de los encuentros aéreos entre la OTAN y aviones rusos fueron seguros y profesionales” y que las incursiones rusas en el espacio aéreo de la OTAN fueron raras y generalmente breves.

A bordo del vuelo francés, el copiloto, el mayor Romain, dijo que los aviones rusos no han interceptado un AWACS francés “desde hace mucho tiempo” y que si lo hicieran, los pilotos franceses intentarían calmar cualquier tensión.

“Nuestras órdenes deben ser, digamos, pasivas”, dijo. “Para un civil, digamos ‘educado'”.

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Encuentre más información sobre la cobertura de AP sobre Rusia y Ucrania en https://apnews.com/hub/russia-ukraine

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