La plantación de alimentos de Indonesia amenaza las turberas, con costos climáticos nefastos

El gobierno ha limpiado las turberas ricas en carbono en Kalimantan, Indonesia, para cultivar. (Vídeo: Muhammad Fadli/The Washington Post)

BENTUK JAYA, Indonesia — Indonesia ha estado talando decenas de miles de acres de turberas densamente vegetadas para la agricultura, liberando enormes cantidades de carbono que habían estado secuestrados durante siglos y destruyendo uno de los medios más eficaces de la Tierra para almacenar gases de efecto invernadero.

El país alberga hasta la mitad de las turberas tropicales del planeta, un ecosistema único que, según los científicos, es vital para evitar los peores resultados del cambio climático. Los líderes gubernamentales han realizado esfuerzos vacilantes para proteger las turberas durante las últimas dos décadas, pero hace tres años, cuando la pandemia interrumpió las cadenas de suministro de alimentos, los funcionarios lanzaron una ambiciosa operación de limpieza de tierras en un esfuerzo por expandir el cultivo y reducir la dependencia de Indonesia de importaciones costosas.

Al transformar entre 2.000 y 4.000 millas cuadradas de lo que los grupos ambientalistas dicen que son predominantemente turberas en campos de arroz, maíz y mandioca, el gobierno proyecta que alcanzará la autosuficiencia alimentaria. Se han modificado las leyes que protegen los bosques para permitir el proyecto en curso. En la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático celebrada en noviembre, el presidente indonesio, Joko Widodo, dijo que su país quiere ser un proveedor mundial de productos agrícolas, alimentando a poblaciones más allá de la suya.

Pero alterar las turberas conlleva costos devastadores y probablemente irreversibles para el clima, dicen expertos y activistas ambientales.

“Para restaurar estas vastas áreas de bosques de turbera que están siendo destruidas se necesitarán años y enormes inversiones en mano de obra y fondos”, dijo David Taylor, profesor de cambio ambiental tropical en la Universidad Nacional de Singapur, quien ha investigado las turberas en Asia y África. ¿Hacerlo en el cronograma que los líderes globales han establecido para que el mundo alcance emisiones netas cero? “Casi imposible”, dijo Taylor.

Las turberas se forman en áreas que son demasiado húmedas para que las plantas y animales muertos se descompongan por completo. Si bien las turberas representan sólo el 3 por ciento de la superficie terrestre de la Tierra, almacenan el doble de carbono que todos los bosques del mundo juntos, según las Naciones Unidas.

Cuando se drenan las turberas, las capas de biomasa envejecida que están expuestas al aire rico en oxígeno se descomponen a un ritmo acelerado, liberando carbono de épocas pasadas a la atmósfera.

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Peor aún, cuando hace calor, la turba desprotegida se seca y se vuelve combustible. Los activistas ambientales y los aldeanos de Kalimantan, la parte indonesia de la isla de Borneo, ya dicen que las turberas taladas por el gobierno están alimentando incendios forestales más intensos. El año pasado, según datos de Global Forest Watch, el número de alertas de incendios en la provincia de Kalimantan Central superó las de los tres años anteriores combinados.

Mientras tanto, aún no está claro si el proyecto Food Estate tendrá éxito. Las investigaciones muestran que las turberas tropicales tienden a ser demasiado ácidas para producir cultivos. Grupos ambientalistas indonesios, incluidos Pantau Gambut y WALHI, dijeron que han documentado pérdidas generalizadas de cosechas en áreas objetivo del proyecto del gobierno. Según el análisis de los grupos, el arroz plantado en algunas zonas ricas en turba ha tenido menos de un tercio del rendimiento del arroz plantado en suelo mineral.

Rawanda Wandy Tuturoong, un asistente de alto rango de Widodo, dijo que el gobierno está experimentando formas de cultivar turberas de manera más efectiva, pero no puede permitirse el lujo de esperar a una solución perfecta. Las cadenas de suministro mundiales están amenazadas, afirmó, citando la pandemia de covid-19 y las guerras en Ucrania y Gaza.

“El desafío que tenemos es real”, dijo Tuturoong en la capital, Yakarta. “Este proyecto debe continuar”.

El rastro de un incendio forestal en las turberas de Dadahup, Kapuas, Kalimantan Central, el 16 de diciembre de 2023. (Video: Muhammad Fadli/The Washington Post)

Si bien las turberas también se encuentran en zonas templadas, como Estados Unidos, Rusia y las Islas Británicas, son las de los trópicos las que causan mayor preocupación, porque tienden a ser más boscosas, absorber más carbono y están siendo degradadas a un ritmo acelerado. a un ritmo más rápido, según los investigadores.

Los humedales de la cuenca del Congo en África, relativamente intactos hasta hace poco, están siendo tallados en concesiones para petróleo y gas. Nuevas carreteras e infraestructura están alterando el sistema fluvial que inunda las tierras bajas amazónicas del Perú.

Activistas de otros países señalan a Indonesia como una advertencia. En 2015, enormes incendios en las turberas degradadas de Indonesia emitieron más gases de efecto invernadero que toda la Unión Europea durante varios meses, lo que equivale a lo que las Naciones Unidas llamaron “uno de los peores desastres ambientales de nuestro siglo”. Los incendios cubrieron el sudeste asiático con una espesa neblina, provocando la muerte prematura de más de 100.000 personas, estimaron investigadores de la Universidad de Harvard.

Si se dejan intactas, las turberas quedan naturalmente protegidas contra los incendios. Sin embargo, una vez degradados, producen infiernos que son notoriamente difíciles de apagar porque pueden viajar bajo tierra y alimentarse de biomasa seca debajo de la superficie.

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El año pasado, cuando el patrón climático de El Niño contribuyó a temperaturas récord, nuevamente estallaron incendios en toda Indonesia. Las áreas más afectadas incluyeron muchas de las aldeas involucradas en el programa Food Estate, dijeron grupos de vigilancia.

En Bentuk Jaya, una aldea espartana de unos 1.500 habitantes en Kalimantan Central situada casi en su totalidad sobre turberas, Los incendios ardieron de julio a octubre, extendiéndose por tierras que habían sido taladas y cultivadas por el gobierno en los últimos años, dijo el jefe de la aldea Muhammad Ibrahim, de 35 años. Filas de árboles con troncos ennegrecidos por el fuego se extienden junto a los caminos de grava de Bentuk Jaya. “Apagábamos un incendio por la noche y, a la mañana siguiente, el mismo lugar estaba en llamas”, dijo Ibrahim.

Pilang, otra aldea situada en tierras ricas en turba, escapó de los incendios hasta mediados de noviembre, cuando se incendió un terreno que había sido despejado para el proyecto Food Estate. “No dejaba de pensar: ‘¿Qué pasa si esto no se detiene?’”, recordó Sintuk K Ratu, jefe del grupo de bomberos voluntarios de la aldea. “¿Y si destruye todo?”

Los incendios fueron finalmente extinguidos por las fuertes lluvias. Pero volverán, dijo Ratu. “Siempre lo hacen”.

Una historia de destrucción de turba

Incluso antes del proyecto Food Estate, las turberas en Indonesia se habían estado degradando más rápido que prácticamente en cualquier otro lugar, como resultado de errores gubernamentales que se remontan a décadas atrás, según los expertos en turberas.

De 1995 a 1998, el dictador indonesio Suharto dirigió un proyecto para cultivar casi 2,5 millones de acres. Para drenar los humedales de Kalimantan, se cavaron más de 2.000 millas de canales, muchos de ellos tan anchos que aún son visibles desde los aviones décadas después. Un grupo de investigadores europeos visitantes dijo en ese momento que el ecosistema tardaría siglos en recuperarse. “La destrucción de las turberas”, advirtieron, “es un proceso irreversible”.

El Mega Proyecto de Arroz no logró alcanzar sus objetivos de producción y fue cancelado después del derrocamiento de Suharto. Pero en repetidas ocasiones se han producido grandes incendios en las turberas despejadas para el proyecto, según el Instituto de Recursos Mundiales, un grupo de investigación global. Incluso cuando el gobierno indonesio invirtió miles de millones en la extinción de incendios, promovió el rápido crecimiento de las industrias de madera para pasta y aceite de palma, dañando aún más las turberas.

Inmediatamente después de los incendios de 2015, Widodo creó una agencia de restauración de turberas y prometió detener la tala de nuevos pantanos de turberas. Esta agencia dice que desde entonces ha restaurado alrededor de 9 millones de acres de turberas, pero los expertos en turberas y los grupos ambientalistas dicen que esa cifra ha sido imposible de verificar.

Las autoridades no han dicho con precisión dónde se encuentran las áreas de turberas restauradas. Los grupos de vigilancia dicen que el gobierno ha inflado su éxito y ha adoptado una definición estrecha de restauración como volver a humedecer las turberas secas, aunque esto es sólo una parte de la rehabilitación total del ecosistema dañado. Taylor, el profesor, dijo que no ha visto ningún ejemplo de turberas dañadas en Indonesia que hayan sido completamente restauradas. Los investigadores del Instituto de Recursos Mundiales dijeron lo mismo.

La agencia de restauración de turberas no respondió a solicitudes de comentarios.

Árboles quemados y talados por incendios en Kalimantan Central el año pasado. (Vídeo: Muhammad Fadli/The Washington Post)

En 2020, cuando Widodo lanzó el proyecto Food Estate, los científicos señalaron el fracaso de la iniciativa de Suharto. Pero los funcionarios dijeron que los investigadores del gobierno habían encontrado variedades de cultivos nuevas y más resistentes y habían logrado avances en la ciencia de las plantas que producirían resultados diferentes. “El paradigma de la conservación de las turberas es completamente diferente”, dijo a los periodistas en ese momento Nazir Foead, director de la agencia de restauración de las turberas.

Sin embargo, tres años después, las comunidades locales dicen que los esfuerzos del gobierno han sido, en el mejor de los casos, desiguales.

La gente de Bentuk Jaya luchó durante décadas para cultivar en pantanos de turba y pensó que cuando aparecieron las excavadoras en 2020, finalmente había llegado la ayuda, dijo Ibrahim, el jefe de la aldea. Pero en las dos últimas temporadas, gran parte del arroz que se sembró no floreció o produjo mucho menos grano de lo que se esperaba de los lugareños. La tierra que el gobierno despejó es mayor de la que la población local ha podido manejar y al menos un tercio ha sido abandonada, dijo Ibrahim. “Los políticos vienen y miran los arrozales y dicen: ‘Bien, bien'”, añadió. “Pero la gente sabe que no es bueno”.

En la aldea de Gunung Mas, a varias horas de distancia, Pantau Gambut ha documentado más de 1.700 acres que fueron talados para plantaciones de yuca y abandonados para que se marchitaran.

La jefa de la oficina del sudeste asiático, Rebecca Tan, viajó a Indonesia mientras el país limpia turberas para la agricultura, con el riesgo de una liberación masiva de gases de efecto invernadero. (Vídeo: Joe Snell/The Washington Post)

Y en Pilang, donde las imágenes satelitales analizadas por Pantau Gambut muestran que el programa Food Estate ha talado más de 700 acres de bosque de turba, se han acumulado en las esquinas bolsas sin usar de fertilizante y cal agrícola en polvo. Los contratistas del gobierno limpiaron la tierra y llevaron a cabo breves talleres sobre el cultivo de arroz antes de partir abruptamente, dijeron funcionarios de la aldea. Algunos agricultores locales se han rendido.

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La junta de auditoría financiera de Indonesia dijo, después de una investigación en 2022, que el proyecto Food Estate no cumplió con las regulaciones ambientales que exigen “planificación sostenible de las tierras agrícolas y sistemas de cultivo agrícola”. Sin embargo, Widodo ha prometido que seguirá adelante.

El gobierno no ha revelado cuántas turberas se han arrasado hasta ahora para el proyecto. Pero los grupos de vigilancia dicen que se talarán más tierras, incluidos pantanos de turba, en Kalimantan central, así como en la isla occidental de Sumatra y en la región oriental de Papua.

La Iniciativa Global de Turberas ya descubrió hace dos años que las turberas de Indonesia eran responsables de más emisiones de gases de efecto invernadero que cualquier otro sistema de turberas del mundo.

Una tarde reciente, Tawu, una mujer de 72 años con hijab y ropa embarrada, caminaba por una extensión de tierra en Pilang donde, según dijo, había intentado, sin éxito, cultivar arroz varias veces. Los funcionarios habían prometido que instalarían canales de irrigación y senderos para caminar, dijo. “Pero no lo hicieron”, dijo Tawu en voz baja. En cambio, un terreno baldío se extendía frente a ella.

El jefe de la aldea de Pilang, cuyo nombre es Rusli, dijo que no sabía si el proyecto del gobierno tendría éxito. Muchos aquí son miembros del grupo étnico indígena Ngaju, que ha vivido en armonía con las turberas de Kalimantan durante siglos.

“Tenemos nuestra propia sabiduría local”, dijo Rusli. Los Ngaju creen, dijo, que cuando se perturba un ecosistema de turberas, cuando se talan sus árboles y se drenan los pantanos, la tierra permanecerá estéril y los incendios serán su venganza.

Dera Menra Sijabat en Kalimantan Central y Winda Charmila en Yakarta contribuyeron a este informe.

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