Las dudas de Taiwán sobre Estados Unidos están aumentando. Eso podría ser peligroso.

La colección de recuerdos estadounidenses, vasta y bien iluminada en una concurrida zona del Ayuntamiento de la ciudad de Tainan, en el sur de Taiwán, reflejaba décadas de entusiasta cortejo. Los mapas resaltaban ciudades hermanas en Ohio y Arizona.

Hubo una celebración del béisbol, con una bandera estadounidense colocada sobre una mesa. Y en medio de todo, una tarjeta enviada a Estados Unidos que parecía revelar el pensamiento de Tainan, una metrópoli de 1,8 millones de habitantes, y de casi todo Taiwán.

“Juntos, más fuertes”, decía. “La solidaridad lo vence todo”.

El mensaje era ambicioso: una ilustración gráfica de una profunda inseguridad. Taiwán es una nación no del todo democrática de 23 millones de habitantes, amenazada por una China codiciosa, cuyo futuro depende de cómo responda Estados Unidos a la petición final: luchar contra la otra superpotencia del mundo si ataca y pone en peligro el autogobierno de la isla.

Ahora más que nunca, la tensa psicología de esa situación está mostrando signos de desgaste. Mientras China afirma su reclamo sobre la isla con mayor fuerza, y Estados Unidos está cada vez más dividido sobre qué tan activo debe ser en los asuntos globales, Taiwán es un conjunto de contradicciones y dudas, menos sobre los planes de su propio gobierno o incluso los de Beijing que sobre las intenciones de Washington.

El vicepresidente Lai Ching-te, del Partido Democrático Progresista, ganó las elecciones presidenciales de Taiwán este mes en parte porque parecía el candidato con más probabilidades de mantener a Estados Unidos cerca.

Las encuestas preelectorales mostraron que la mayoría de la gente en Taiwán quiere relaciones más fuertes a pesar del riesgo de provocar a China. Apoyan el reciente aumento de las ventas de armas desde Estados Unidos. Creen que el presidente Biden está comprometido a defender la isla, pero les preocupa que eso no sea suficiente.

Mientras observan el estancamiento de Washington en materia de ayuda militar a Ucrania e Israel, y tratan de imaginar lo que Estados Unidos haría realmente por Taiwán en una crisis, la fe en Estados Unidos se desploma. La misma encuesta taiwanesa que muestra apoyo al enfoque estadounidense encontró que solo el 34 por ciento de los encuestados veía a Estados Unidos como un país digno de confianza, frente al 45 por ciento en 2021.

Estudios recientes sobre debates en línea muestran una tendencia similar: preocupaciones cada vez más profundas de que la democracia más antigua del mundo carezca de la fuerza o el interés para ayudar realmente. En las entrevistas, los votantes describieron sentirse como pasajeros. Muchos ven a Estados Unidos como un conductor impredecible que podría ponerlos a salvo pero que también podría abandonar el volante.

Y en una pequeña isla a unas 100 millas de China que tiene un presupuesto de defensa sólo una fracción del de Beijing, esas dudas sobre Estados Unidos pueden tener su propio impacto peligroso.

Los analistas taiwaneses y estadounidenses no están seguros de qué podría inspirar una falta generalizada de fe en Estados Unidos; para algunos, tal vez un compromiso de hacer más en defensa propia. Pero para otros, contribuye a la falta de urgencia. Si la supervivencia depende de los estadounidenses, y quién sabe si algún día vendrán, se argumenta, ¿cuál es el punto?

El riesgo para Taiwán (y para quienes lo ven como una primera línea de defensa que, si se pierde ante Beijing, le daría a China mayor poder para dominar Asia) es que la desconfianza hacia Estados Unidos podría facilitar que la isla sea absorbida. .

“Es realmente importante que crean que Estados Unidos va a intervenir en su nombre porque hay muchos estudios que demuestran que eso puede influir en su resistencia”, dijo Oriana Skylar Mastro, becaria de estudios internacionales de la Universidad de Stanford y la Universidad de Stanford. Instituto Empresarial Americano. “Y necesitaríamos que aguantaran el tiempo suficiente para que podamos llegar allí”.

Los orígenes de la desconfianza de Taiwán se pueden vislumbrar en una hilera de casas enmohecidas en las montañas sobre los rascacielos de Taipei, la vibrante capital de la isla. A partir de 1950, los soldados estadounidenses ocuparon estos bungalows, con sus suelos moteados y sus grandes patios.

La presencia de las tropas parecía permanente. En 1971, había alrededor de 9.000 soldados estadounidenses en Taiwán cuando un tratado garantizaba que Estados Unidos defendería Taiwán contra cualquier atacante. Luego, rápidamente, desaparecieron.

Cuando Estados Unidos estableció relaciones diplomáticas con la República Popular China en 1979, después de la visita del presidente Richard M. Nixon a Beijing en 1972, aceleró la salida del personal estadounidense. Los vecinos recordaron que amigos desaparecieron con juguetes y utensilios de cocina que se oxidaron.

Eva Wang trabajó como asesora jurídica para el ejército estadounidense en los años 1960. Dijo que lloró el día de 1979 cuando los funcionarios estadounidenses arriaron la bandera estadounidense por última vez, aprendiendo una poderosa lección: “Nuestro destino estaba fuera de nuestro control”.

Su marido, Wayne Chen, un fiscal retirado, concluyó (al igual que muchos otros) que no se podía confiar en los estadounidenses.

“Si realmente estalla una guerra y el PCC llega”, dijo, refiriéndose al Partido Comunista Chino, “entonces, por supuesto, el ejército estadounidense no nos defenderá”.

Investigadores en Taiwán han descubierto que 1979 continúa moldeando las opiniones de los taiwaneses. Incluso para aquellos que no estaban vivos en ese momento, el cambio estadounidense duele, como la aventura adúltera de un padre, discutida sin cesar.

“Si nos fijamos en el escepticismo generado hoy en Taiwán, se trata principalmente de que Estados Unidos abandone Taiwán”, dijo Jasmine Lee, editora de US-Taiwan Watch, un grupo de expertos que recientemente contribuyó a un informe sobre las dudas sobre Estados Unidos. “Es razonable porque ya nos han abandonado antes”.

La historia nixoniana todavía está incorporada en las relaciones. Después de 1979, Estados Unidos desarrolló una política de “ambigüedad estratégica”, negándose a comprometerse abiertamente a defender Taiwán, que China considera un territorio perdido. Eso significa que todo lo que hace Estados Unidos es observado de cerca a través de una lente de traición pasada y potencial.

La desastrosa retirada estadounidense de Afganistán en 2021; la invasión rusa de Ucrania y la decisión de Washington de no enviar tropas; la visita de Nancy Pelosi a Taiwán en 2022, que provocó una fuerte respuesta militar china; los acontecimientos noticiosos han tenido un fuerte efecto en la opinión pública taiwanesa sobre Estados Unidos, según encuestas y debates en medios de comunicación y plataformas en línea en idioma chino.

El Dr. Mastro, de Stanford, dijo que en algunos casos, “las opiniones de Taiwán sobre la confiabilidad no tienen sentido”. Si bien las encuestas en Taiwán mostraron que aumentaban las dudas porque Estados Unidos no hizo más para ayudar a Ucrania, dijo, la realidad es que Estados Unidos se contuvo en parte “para que pudiéramos estar preparados para defender a Taiwán”.

Pero el abandono no ha sido la única preocupación. Los científicos de datos de un grupo de expertos taiwanés identificaron 84 narrativas distintas de escepticismo hacia Estados Unidos en el discurso en línea entre 2021 y 2023. Algunas personas argumentaron que Estados Unidos era demasiado débil para defender al distante Taiwán, o que era una fuerza destructiva, un creador. del caos. Otros declararon que Estados Unidos era antidemocrático y un “falso amigo”.

Los comentaristas chinos a menudo intentaron amplificar las críticas, y la frase del “falso amigo” provino del continente, dijeron los investigadores, pero casi todo lo demás surgió de la ansiedad de los taiwaneses.

Hsin-Hsin Pan, profesor asociado de sociología en la Universidad Soochow de Taipei que estudia la opinión pública taiwanesa, dijo que la inseguridad y la frustración por la falta de influencia sobre su propio destino se habían convertido en una parte aún mayor de la identidad de Taiwán.

Taiwán se encuentra en una encrucijada desigual en las relaciones entre Estados Unidos y China. Se encuentra a la sombra de un gigante cada vez más autoritario que ve a Taiwán como un apéndice altivo y separatista que debe ser devuelto, por la fuerza si es necesario. Y está a miles de kilómetros de Estados Unidos, donde las encuestas desde 2021 han demostrado que una pluralidad de estadounidenses se opone a enviar tropas a la defensa de Taiwán. En una encuesta reciente, el 53 por ciento de los republicanos dijo que Estados Unidos debería mantenerse al margen de los asuntos globales.

“Aquí no hay antiamericanismo”, dijo el Dr. Pan. “Pero hay un escepticismo sustancial”.

Algunos de los escépticos estadounidenses más vocales de Taiwán han aprendido no sólo de la historia, sino también de la experiencia personal. Eran estudiantes de posgrado en Nueva York durante la pandemia de Covid-19, desilusionados por la respuesta caótica y los prejuicios antiasiáticos. Otros son ingenieros con conexiones en Silicon Valley a quienes les preocupa que la industria de microchips de Taiwán, que fabrica el 90 por ciento de los semiconductores más avanzados del mundo, se vea debilitada por la presión para fabricar en Estados Unidos, robando la joya que hace que el mundo quiera mantener a la isla fuera. de manos chinas.

También son inmigrantes como Amy Chou, de 67 años, propietaria de un restaurante sensato en San Francisco que regresó a Taiwán este mes para votar. Como muchos otros, dijo que pensaba que Estados Unidos ayudaría a Taiwán en una guerra, pero no estaba segura y no confiaba en que Estados Unidos pensara en nada más que en sus propios intereses económicos.

“Los estadounidenses sólo quieren que compremos más armas”, dijo en un mitin político en Tainan. “Quieren nuestro dinero y nuestras fichas. “

“Si Trump gana”, añadió, temiendo el efecto de otros cuatro años con una política exterior de “Estados Unidos primero”, “será peor”.

Los políticos taiwaneses dudan en discutir tales preocupaciones, incluido Lai, ex alcalde de Tainan, la ciudad que tiene el santuario pro-Estados Unidos. Pero en señal de sus prioridades, se dirigió a los medios internacionales antes de agradecer a sus seguidores tras conseguir la victoria el pasado sábado por la noche. Para un líder vilipendiado por Beijing por haberse llamado a sí mismo un “trabajador pragmático por la independencia de Taiwán”, eso parecía sugerir que creía que nada importaba más para Taiwán que el apoyo externo.

No es que él u otros funcionarios estén únicamente presionando para pedir ayuda. El presupuesto de Taiwán para 2024 incluía un aumento en el gasto militar al 2,5 por ciento del producto interno bruto, o 19 mil millones de dólares. Pero sus líderes han tardado en adoptar drones, misiles y otras armas asimétricas que, según los analistas, serían necesarias para frenar una invasión anfibia china.

Hay incluso menos urgencia en la sociedad taiwanesa. El alistamiento de voluntarios en el ejército taiwanés ha ido disminuyendo desde 2021. Los aplazamientos del servicio obligatorio son comunes y la capacitación en defensa civil a nivel comunitario, aunque está mejorando, sigue siendo poco frecuente.

Los funcionarios y analistas estadounidenses a menudo lamentan la inacción. Han mostrado menos interés en las dudas sobre Estados Unidos. Laura Rosenberger, presidenta del Instituto Americano en Taiwán, la embajada de Estados Unidos en todo menos el nombre, simplemente elogió la “democracia robusta” de Taiwán cuando se le preguntó en una conferencia de prensa sobre el creciente escepticismo.

Pero en lugar de halagos, muchos en la isla anhelan un análisis sincero del pasado, las luchas de Estados Unidos en el presente y un cambio de la ambigüedad estratégica a la claridad estratégica. Algunos argumentan que poner tropas o equipos estadounidenses en Taiwán; intercambiar inteligencia, elaborar y publicar planes compartidos; comprometerse a largo plazo para proteger una isla que puede ser a la vez un peón y donde el orden global liderado por Estados Unidos gana o pierde.

“Es necesario que haya un compromiso para explicar por qué Taiwán es importante para los intereses nacionales de Estados Unidos”, dijo el Dr. Pan.

Y añadió: “Necesitamos saber que hay estabilidad en el poder”.

Juan Liu y Christopher Buckley contribuyó con informes desde Taipei, Taiwán.

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