Una prueba de drogas le costó el trabajo a un agente de la DEA. Presentó una demanda y lo recuperó.

La DEA consideraba a Anthony L. Armor como un agente especial “sobresaliente” en la primera línea de la epidemia de opioides en el país. Pero en 2019, una prueba de drogas de rutina descarriló su carrera.

Meses antes, Armor dijo que había comenzado a usar aceite de CBD, que se deriva del cáñamo, para tratar el dolor crónico, considerándolo más seguro que los analgésicos altamente adictivos que fueron el foco de sus investigaciones criminales.

Su prueba de drogas fallida llevó al gobierno a despedirlo, lo que desencadenó una larga batalla judicial que subrayó los crecientes dolores de una industria del CBD en auge y en gran medida no regulada.

La semana pasada, el señor Armor ganó su caso. En una medida inusual, el Departamento de Justicia acordó volver a contratarlo como agente especial, proporcionarle algunos salarios atrasados, cubrir sus gastos legales y restaurar su elegibilidad para una pensión.

“Estoy emocionado de volver a trabajar en la DEA”, dijo Armour, de 49 años, quien se unió a la agencia en 2004 y regresará a su oficina de Houston el lunes. “Espero terminar mi carrera en la DEA ayudando en su misión de sacar de las calles drogas peligrosas como el fentanilo”.

El acuerdo legal entre Armor y el Departamento de Justicia, del que no se había informado anteriormente, se produce en medio de un amplio reexamen de los peligros y el valor terapéutico del cannabis.

Documentos recientemente divulgados muestran que la administración Biden está reconsiderando el estatus legal y regulatorio del cannabis luego de una evaluación realizada por científicos federales que concluyeron que el potencial medicinal de la planta justifica eliminarla de la categoría de drogas más restrictiva.

El consumo de cannabis en Estados Unidos se ha disparado en los últimos años, ya que 24 estados legalizaron la marihuana recreativa y 38 sancionaron su uso medicinal.

Un hito importante en un panorama cada vez más permisivo se produjo en 2018, cuando el Congreso legalizó el CBD como parte de la Ley Agrícola. Permitió productos de CBD que contengan menos del 0,3 por ciento de THC, el componente psicoactivo de la marihuana.

Los expertos de la Organización Mundial de la Salud publicaron un informe en junio de 2018 calificando al CBD como un medicamento generalmente seguro y prometedor.

En los últimos años, el CBD se ha convertido en una industria multimillonaria que atiende a personas con dolor crónico, insomnio, adicción y ansiedad. Se infunde en tinturas que se toman por vía oral, gomitas, refrescos con gas, sales de baño, aceite para masajes, café, maquillaje e incluso golosinas para perros.

A medida que su atractivo explotó, surgieron cuestiones espinosas. Después de que el CBD se volvió legal según la ley federal, siguió siendo ilegal en varios estados, lo que llevó a los empresarios del CBD a problemas legales. En 2020, la Administración de Alimentos y Medicamentos descubrió que varios productos vendidos como CBD contenían más que trazas de THC. Para entonces, la falta de fiabilidad de las etiquetas de los productos de CBD ya había quedado clara para algunos consumidores, ya que empezaron a dar positivo en las pruebas de detección de drogas.

Entre ellos se encontraba Armour, que ha luchado contra el dolor crónico durante años. Dijo que resultó herido cuando era jugador de fútbol universitario y luego en el trabajo, incluido un accidente de tráfico durante una operación de vigilancia que le dejó con un esguince agudo en el cuello y un fuerte dolor de espalda.

Después del accidente de 2016, Armor dijo que consideró tomar opioides recetados legalmente, pero optó por no hacerlo porque había visto de cerca los peligros de la adicción a los opioides. A principios de 2019, pidió un vaporizador y tinturas de CBD, que se toman por vía oral, a un minorista en línea que consideraba de buena reputación. Los productos aliviaron su dolor, dijo Armor, y creía que no tenía motivos para pensar que estaba asumiendo un riesgo.

Según la política de la DEA, los empleados que hayan consumido drogas ilegales son despedidos “en ausencia de circunstancias extremas”.

Después de que una prueba de drogas de rutina dio positivo para marihuana unos meses después, les dijo a los supervisores que había estado usando CBD y entregó los productos a los investigadores. Las pruebas de laboratorio mostraron que dos contenían menos del 0,3 por ciento de THC, pero uno tenía un nivel ligeramente elevado: 0,35 por ciento, que estaba dentro del margen de error del 0,08 por ciento de la prueba, según la demanda de Armour.

Poco tiempo después, un funcionario de la DEA en Houston advirtió a los empleados que evitaran los productos de CBD, advirtiendo que las pruebas de drogas no podían distinguir de manera confiable entre el CBD y la marihuana normal, según muestran los registros.

“Por favor, no se creen problemas usando este aceite de serpiente”, escribió el funcionario Will R. Glaspy en un memorando enviado por correo electrónico a los miembros del personal.

En 2020, el Sr. Armor fue despedido.

En una demanda que alegaba despido injustificado, Matthew C. Zorn, el abogado de Armour, argumentó que su cliente no había consumido marihuana intencionalmente, que la DEA no tenía reglas explícitas con respecto al uso de CBD por parte de los empleados y que el despido había sido un castigo indebidamente severo.

“El caso de Anthony nos recuerda que las leyes relacionadas con el cannabis no siempre tienen sentido y pueden ser contraproducentes”, afirmó Zorn.

En una presentación legal, el Departamento de Justicia reconoció que no había evidencia de que el Sr. Armor hubiera violado la ley intencionalmente. Pero el gobierno argumentó que Armor debería haber sabido que el uso de CBD podría resultar en una prueba de drogas positiva.

“Señor. Armor era un destacado agente de la DEA cuando se arriesgó en 2019”, escribió el Departamento de Justicia en un escrito legal presentado ante un tribunal federal de apelaciones el año pasado. “Este fue un final desafortunado para una carrera larga y productiva en la aplicación de la ley federal. Pero la DEA está encargada de hacer cumplir las leyes sobre drogas de nuestra nación, y los empleados federales son responsables de lo que introducen en sus cuerpos”.

En septiembre pasado, Armor testificó ante el Congreso mientras los legisladores consideraban un proyecto de ley que habría flexibilizado las normas sobre el consumo de cannabis para los empleados federales. Sostuvo que la estricta aplicación de las normas sobre el cannabis por parte del gobierno federal era miope.

“Nadie debería tener que elegir entre sufrir dolor y servir a nuestro país”, afirmó.

A principios de este mes, la agencia acordó reintegrar al Sr. Armor y pagarle 470.000 dólares en salarios atrasados ​​y costos legales, según una copia del acuerdo, que The New York Times obtuvo de la Organización Nacional para la Reforma de las Leyes de Marihuana, un grupo que favorece una legalización más amplia.

No está claro qué llevó al gobierno a cambiar de rumbo. Una portavoz de la DEA se negó a comentar sobre el caso. Un boletín de la agencia emitido a los empleados en 2021 no prohíbe rotundamente el uso de productos de CBD. Pero advierte que el hecho de que puedan comprarse legalmente “no es una defensa contra” un test de drogas positivo.

Por su parte, Armor dice que sigue viendo el valor del uso del CBD para controlar el dolor. Una vez que regrese a trabajar, dijo, “voy a consultar a un profesional médico sobre mis opciones”.

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