El uso creativo de armas por parte de Ucrania conlleva promesas y riesgos

Los funcionarios estadounidenses dicen que Ucrania debería seguir desarrollando formas innovadoras de atacar a las fuerzas rusas a medida que la guerra se acerca a su tercer año. Pero el uso por parte de Ucrania de un misil Patriot para derribar un avión el mes pasado es un ejemplo de cómo las tácticas novedosas en el campo de batalla pueden estar llenas de peligros además de promesas.

Sin que el ejército ucraniano lo supiera, el avión ruso al que apuntaba podría haber transportado prisioneros de guerra ucranianos, según funcionarios estadounidenses.

El Patriot es un sistema defensivo, normalmente utilizado para proteger un lugar y no para derribar aviones. Un socio europeo proporcionó el interceptor Patriot que chocó contra el avión de carga ruso Ilyushin-76 el 24 de enero, según funcionarios estadounidenses informados sobre el incidente.

Los funcionarios rusos afirmaron inmediatamente que el avión transportaba a 65 prisioneros de guerra ucranianos, que iban a ser canjeados por miembros del servicio ruso.

Públicamente, los funcionarios estadounidenses no comentarán sobre lo que derribó el avión, aunque los funcionarios que hablaron en privado bajo condición de anonimato dijeron que los informes sobre el uso de un misil Patriot eran precisos.

La cuestión de quién iba en el avión no está tan clara. Los funcionarios estadounidenses no han confirmado las identidades de los pasajeros, pero dijeron que parecía probable que al menos algunos de ellos fueran prisioneros ucranianos. Los funcionarios estadounidenses y ucranianos dicen que Rusia puede haber exagerado el número de muertes.

Si había prisioneros en el avión, como parece probable, los funcionarios estadounidenses dijeron que la pérdida de vidas era lamentable.

Ucrania parece haber actuado basándose en información de inteligencia legítima pero defectuosa. El avión había sido utilizado anteriormente para transportar misiles, lo que lo convertía en un objetivo de alto valor para Kiev, según funcionarios occidentales informados sobre la inteligencia.

Mientras el Patriot era despedido desde Ucrania, el avión de carga se estrelló en Rusia. Algunos funcionarios estadounidenses dicen que han alentado a Ucrania a atacar muy detrás de las líneas del frente, pero sólo en territorio ucraniano, conscientes del riesgo de una escalada si se utiliza equipo fabricado en Estados Unidos en ataques en territorio ruso.

Sin embargo, los funcionarios estadounidenses no han criticado a Ucrania por utilizar el sistema Patriot para atacar aviones rusos en general. En cambio, han dicho que este es el tipo de innovación que Ucrania necesitará adoptar.

El mes pasado, los planificadores militares estadounidenses se reunieron con sus homólogos ucranianos en Wiesbaden, Alemania, para discutir las nuevas tácticas que podrían ayudar a cambiar la dinámica de la guerra, que ha estado estancada durante el año pasado.

Una pregunta es si las operaciones con los Patriots son sostenibles, especialmente si el Congreso corta más ayuda militar a Ucrania. El Servicio de Investigación del Congreso estima que cada interceptor cuesta 4 millones de dólares. Si no hay más financiación estadounidense disponible, es probable que los suministros de defensa aérea se vean bajo presión.

El Patriot fue diseñado originalmente para atacar aviones, pero fue rediseñado después de la Guerra del Golfo para usarse principalmente para atacar misiles balísticos tácticos, a medida que esas armas crecieron en prevalencia e importancia en el campo de batalla.

Los ucranianos han devuelto al Patriot a sus orígenes como arma antiaérea. En enero, creyendo que el avión de carga ruso estaba cargado de misiles, los ucranianos le tendieron una emboscada. Acercaron un lanzador Patriot a la frontera y luego dispararon un interceptor cuando el plan de carga estuvo dentro del alcance. La táctica, dijeron funcionarios estadounidenses, es creativa pero no revolucionaria.

Los funcionarios ucranianos idearon por primera vez el plan para utilizar los Patriots contra aviones la primavera pasada, en parte para tratar de frenar los bombardeos aéreos de Rusia. El 13 de mayo, los ucranianos introdujeron un lanzador Patriot en un área cercana a la frontera rusa y derribaron cinco aviones.

Después de esa operación, Ucrania trasladó en secreto un sistema Patriot hacia el sur, donde fue utilizado para derribar un Su-35, un avión de combate ruso, sobre el Mar Negro.

Sólo meses después, en noviembre, Ucrania confirmó las operaciones, argumentando que el uso del Patriot había disuadido, al menos por un tiempo, las operaciones rusas.

“Se abstuvieron de volar allí durante un tiempo porque entendieron que era peligroso y que podían ser derribados”, dijo a los periodistas en Ucrania Yurii Ihnat, portavoz de la fuerza aérea. “El sistema Patriot proporciona esas capacidades”.

Durante el invierno, el ritmo de las operaciones pareció acelerarse una vez más. En diciembre, los ucranianos afirmaron haber derribado cinco aviones de combate rusos.

El presidente Volodymyr Zelensky dijo que las operaciones crearon “el ambiente adecuado para todo el próximo año” y prometió que habrá más por venir. Si bien los ucranianos no ofrecieron detalles sobre cómo derribaron los aviones en diciembre, los analistas militares dijeron que probablemente se utilizaron misiles Patriot.

El comandante de una batería Patriot, hablando con The New York Times en diciembre, dijo que el efecto disuasorio de una batería Patriot era significativo.

“Cuando los pilotos saben que hay un Patriot en algún lugar de la zona, pensarán diez veces si ir allí a trabajar o no”, dijo el comandante, insistiendo en que sólo se utilice su nombre de pila, Volodymyr, por razones de seguridad.

Si bien se negó a discutir operaciones específicas, dijo que “el Patriot ya ha demostrado su alcance, un alcance realmente largo, que le permite derribar estos aviones”.

Michael Schwirtz en Nueva York, Antón Troianovski en Berlín, Thomas Gibbons-Neff en Londres y Eric Schmitt en Washington contribuyó con el reportaje.

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