El próximo objetivo de Israel en la guerra de Gaza probablemente sea Rafah. La gente aterrorizada dice que no queda ningún lugar adonde ir

RAFAH, Franja de Gaza (AP) — La ciudad más meridional de Gaza, Rafah, está a punto de reventar. Casi el último lugar que se salvó de una ofensiva israelí hasta el momento, la población de Rafah se ha más que quintuplicado y los palestinos llegan en masa para escapar de los combates. Se amontonan por docenas en apartamentos. Las aceras y los lotes que alguna vez estuvieron vacíos están abarrotados de tiendas de campaña llenas de familias.

El pánico y la desesperación están aumentando después de que Israel dijera que tiene la intención de atacar Rafah a continuación. Los 1,5 millones de personas que se estima se refugian allí –más de la mitad de la población de Gaza– no tienen a dónde huir ante una ofensiva que ha arrasado grandes extensiones del paisaje urbano en el resto del territorio.

Algunos simplemente están hartos de correr.

“Estamos agotados. En serio, estamos agotados. Israel puede hacer lo que quiera. Estoy sentado en mi tienda. Moriré en mi tienda”, dijo Jihan al-Hawajri, quien huyó varias veces desde el extremo norte a lo largo de la Franja de Gaza y ahora vive con 30 familiares en una tienda de campaña.

Los funcionarios de la ONU advierten que un ataque a Rafah será catastrófico, con más de 600.000 niños en el camino del ataque. Una medida en la ciudad y sus alrededores también podría provocar el colapso del sistema de ayuda humanitaria que lucha por mantener viva a la población de Gaza.

Israel dice que debe tomar Rafah para asegurar la destrucción de Hamás. El viernes, el Primer Ministro Benjamín Netanyahu ordenó al ejército que elaborara un plan de evacuación después de que Estados Unidos dijera que se opone a un ataque a Rafah a menos que se tomen medidas para su población.

“Llevar a cabo una operación de este tipo ahora mismo sin planificación y poca reflexión en una zona donde hay refugio para un millón de personas sería un desastre”, dijo el jueves a los periodistas el portavoz del Departamento de Estado, Vedant Patel. “Esto no es algo que apoyaríamos”

Aún así, Washington ha continuado su incondicional apoyo militar y diplomático a la campaña de Israel a pesar de que Israel hizo caso omiso de sus llamados anteriores para reducir las víctimas civiles. En respuesta a esos llamados, Israel amplió sus órdenes de evacuación a medida que sus fuerzas avanzaban hacia el sur; sin embargo, el número de muertos en Gaza ha seguido aumentando. Israel dice que Hamás es responsable de concentrar sus fuerzas en zonas civiles.

Pero no está claro adónde evacuarían los civiles. Rafah está atrapada entre Egipto al sur, el mar Mediterráneo al oeste, Israel al este y las tropas israelíes al norte. Al principio de la guerra, Israel declaró una zona rural en la costa vecina a Rafah, conocida como Muwasi, como zona segura. Pero en las últimas semanas bombardeó la zona y envió tropas para apoderarse de partes de ella.

Muchos palestinos en Rafah vinieron de la ciudad de Gaza y otras partes del norte y quieren regresar allí. Pero hasta ahora Israel no ha mostrado voluntad de permitir un movimiento masivo hacia el norte, donde dice que sus tropas tienen en gran medida el control operativo pero aún luchan contra grupos de combatientes de Hamas.

Egipto se ha negado firmemente a cualquier éxodo masivo de palestinos a su suelo, por temor a que Israel no les permita regresar. No es probable que Israel permita que cientos de miles de palestinos se refugien en su propio territorio.

Una gran zona de dunas vacías entre la ciudad de Rafah y el mar ahora está construida con una densa ciudad de tiendas de campaña levantada por quienes llegaron durante el último mes.

Cuando llegan las lluvias invernales, la zona se convierte en barro frío, que se filtra en tiendas de campaña llenas de familias extensas con niños. Las mujeres cuelgan la ropa de cama en tendederos por la mañana para mantenerla seca durante el día y luego la ponen en el suelo por la noche para dormir.

En la propia ciudad de Rafah, las plazas y calles principales están llenas de tiendas de campaña. Otras familias llenan las aulas de las escuelas de la ONU o se agolpan con familiares en apartamentos. Todos tienen hambre y están enfermos; Los resfriados, la tos y los trastornos intestinales proliferan. Incluso los medicamentos sencillos son difíciles de encontrar y requieren una espera de horas en la farmacia.

La cadena de suministro de todo, desde alimentos enlatados y harina hasta pañales, proviene casi en su totalidad del goteo de camiones de ayuda que Israel permite que ingresen a Gaza para que la ONU y otros grupos humanitarios los distribuyan. Grandes mercados improvisados ​​al aire libre llenos de gente llenan las avenidas principales, ya que muchos venden partes de las parcelas que reciben.

Con una oferta tan limitada, los precios se han disparado. Una barra de chocolate que antes costaba el equivalente a 50 centavos de dólar ahora cuesta 5 dólares; un solo huevo puede costar casi 1 dólar.

A veces se pueden ver grupos de jóvenes merodeando por las intersecciones, esperando que pasen los camiones de ayuda. Saltan sobre la espalda y cortan las cuerdas con cuchillos para arrancar bolsas de harina y venderlas o dárselas a sus familias.

Los funcionarios de la ONU dicen que el 90% de la población de Gaza come menos de una comida al día, y una cuarta parte de la población enfrenta una hambruna absoluta, principalmente en el norte, donde las restricciones israelíes han bloqueado muchos convoyes de ayuda.

Rafah es el corazón de la campaña de ayuda, con camiones que llegan desde Egipto o desde un cruce israelí cercano para su distribución por toda la Franja de Gaza.

“Cualquier operación militar a gran escala entre esta población sólo puede conducir a capas adicionales de tragedia interminable”, dijo a The Associated Press Philippe Lazzarini, director de UNRWA, la principal agencia que lidera el esfuerzo humanitario.

Israel ha prometido eliminar a Hamás en toda la Franja de Gaza después del ataque del grupo el 7 de octubre contra el sur de Israel, en el que murieron unas 1.200 personas y los militantes secuestraron a unos 250 rehenes, más de 100 de los cuales permanecen en cautiverio. Netanyahu dijo el miércoles que se estaban realizando preparativos para que el ejército avanzara hacia Rafah, aunque no dijo cuándo.

“Estamos en el camino hacia una victoria absoluta”, afirmó. “No hay otra solución.”

El ataque israelí ha matado a casi 28.000 palestinos y ha dejado gran parte del norte de Gaza como un páramo devastado. Durante semanas, los combates se han centrado en el centro de Gaza y la ciudad sureña de Khan Younis, donde los bombardeos y los combates terrestres han causado una destrucción similar.

En los últimos días se ha intensificado el bombardeo israelí de Rafah. El viernes, los ataques arrasaron dos edificios y mataron al menos a ocho personas, entre ellas tres niños y una mujer.

En la ciudad de tiendas de campaña, Najah Hasheasho dijo que la estructura de madera cubierta con plástico en la que vive su familia tiembla cada vez que una explosión golpea el área.

“Queremos volver a la ciudad de Gaza. Ésa es nuestra casa”, dijo.

Un vecino del campo, Nahed Abu Asi, dijo que, como muchos, cree que Israel quiere empujar a la población a Egipto de forma permanente.

“No iremos a Egipto”, dijo. “Regresaremos a la ciudad de Gaza y moriremos allí, o en cualquier lugar del suelo de Gaza”.

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Keath informó desde El Cairo. La escritora de Associated Press Julia Frankel en Jerusalén contribuyó a este informe.

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