Bienvenidos a ‘Dalifornia’, un oasis para los vagabundos y soñadores de China

DALI, China — Para encontrar el círculo de baile en el patio del bed and breakfast, conduzca hacia el norte desde la fábrica de sábanas convertida en mercado de artesanías, hacia la cantina vegana que insta a los comensales a “caminar descalzos en la tierra y bañarse bajo el sol”. Si ve el bar de cerveza artesanal sin personal donde los clientes pagan según el sistema de honor, ha ido demasiado lejos.

Bienvenido a la ciudad montañosa china de Dali, también conocida a veces como Dalifornia, un oasis para los descontentos, los vagabundos o simplemente los curiosos de China.

El apodo de la ciudad es un homenaje a California y a los estereotipos de vida tranquila, abrazar árboles y bañarse por el sol que evoca. También es un guiño a la afluencia de empleados tecnológicos que han acudido en masa desde el auge del trabajo remoto durante la pandemia, para codificar en medio de un entorno pintoresco, ubicado entre picos nevados de 10,000 pies en el suroeste de China, en las costas de reluciente lago Erhai.

La zona ha sido durante mucho tiempo un centro para mochileros y artistas, que se sintieron atraídos por sus alquileres baratos y su idílico casco antiguo, donde las antiguas puertas de la ciudad y las casas con patios de paredes blancas señalan la historia de la minoría étnica Bai, que ha vivido allí durante miles de años. de años.

Pero recientemente, Dali se ha llenado de una cosecha diferente de almas errantes: jóvenes de las megaciudades de China, que huyen de los estilos de vida intensos a los que muchos de ellos alguna vez aspiraron. Agotados por el alto costo de la vida, la competencia despiadada, el desempleo juvenil récord y un ambiente político cada vez más asfixiante, han convertido a Dali en el destino del momento en China.

“Los jóvenes que no pueden encajar en la corriente principal sólo pueden buscar una ciudad marginal”, dijo Zhou Xiaoming, de 28 años, que se mudó desde Shanghai hace tres años.

Zhou, siempre un espíritu libre, había trabajado en Shanghai como profesor en una escuela alternativa. Pero la vida allí le resultaba demasiado cara y quería explorar métodos de enseñanza aún más no convencionales. Dalí tenía muchos para probar: un jardín de infantes experimental que enseñaba a los estudiantes a caminar, otro centrado en manualidades y muchos niños que educaban en casa. Zhou ahora enseña en privado a un estudiante, en un pueblo ubicado entre campos de té en las afueras de la ciudad.

“Dali es un lugar remoto, bastante tolerante y muy fluido, y tiene todo tipo de gente. Y la mayoría de esas personas son raras”, dijo Zhou.

Dependiendo del punto de vista, Dali, con una población de 560.000 habitantes, puede parecer un paraíso o una parodia.

Un miércoles reciente, una bailarina de fuego china giraba al son de un didgeridoo, un instrumento indígena australiano, en el patio de la casa de un músico israelí. A unos pocos kilómetros de distancia, multitudes de jóvenes alineaban las calles del casco antiguo vendiendo adivinación barata, mientras música palpitante brotaba de los bares cercanos. En una librería abierta las 24 horas, un grupo de lectores esparcidos sobre cojines en el suelo hablaban de Shen Congwen, un destacado escritor del siglo XX.

Una palabra de moda aparentemente ineludible en Dali es curación. Yoga curativo, viajes de campamento curativos e incluso cafeterías curativas. Un martes reciente, en un espacio de coworking, unas dos docenas de personas escucharon una presentación sobre cómo combatir la soledad. En el círculo de baile del bed and breakfast, se animó a los participantes a redescubrir a su niño interior.

La atmósfera terapéutica era especialmente espesa en Veggie Ark, un extenso complejo al norte del casco antiguo que alberga la cantina vegana, estudios de yoga, lecciones de gong y un taller de tintes. Con el tiempo, también incluiría un “laboratorio de autosuficiencia” que Tang Guanhua, de 34 años, estaba construyendo en el patio: una cúpula de madera, construida a mano, que una vez terminada funcionaría con energía solar y serviría como espacio de exhibición de artesanías. elaborado con materiales locales.

Tang quería que el laboratorio animara a los visitantes a probar estilos de vida más sostenibles. Cuando fue pionero en el regreso a la naturaleza viviendo en China hace más de una década, elaborando vinagre casero y generando su propia electricidad, muchos lo consideraban extraño. Ahora, ocho personas habían pagado para participar en la construcción de la cúpula.

“Antes todo estaba bien; todos se fueron a trabajar. Ahora, muchas cosas no están bien”, dijo durante una cena de estofado vegano. “La gente está pensando en qué hacer consigo misma”.

Algunos de los recién llegados dicen que quieren quedarse para siempre; otros reconocen que sólo buscan probar un estilo de vida alternativo antes de regresar a la rutina de la ciudad.

Aún así, incluso el observador más cínico admitiría que la ciudad se siente tangiblemente más abierta y relajada que la mayoría de los otros lugares de China.

“La gente aquí no intentará asignarles etiquetas deliberadamente. Puedes ser tú mismo y ser visto”, dijo Joey Chen, un escritor independiente de 22 años que abandonó la universidad y se mudó a Dali un mes antes desde la provincia de Jiangxi.

Chen estaba descansando en el rincón de lectura del ático de una librería, leyendo la novela de Simone de Beauvoir “Todos los hombres son mortales”. En la planta baja, las paredes estaban decoradas con fotografías de Franz Kafka y el Che Guevara.

La apertura también se extiende a temas potencialmente delicados. En otra cafetería, había una bandera arcoíris metida en las vigas. Una librería diferente ofrecía volúmenes sobre temas religiosos, como el chamanismo de los indios americanos, el cristianismo y la historia del Tíbet.

La pregunta es cuánto tiempo podrá Dali seguir siendo un refugio así.

Turistas y personas influyentes han acudido en masa a Dali, empuñando palos para selfies y posando en autos de color rosa intenso que las empresas alquilan para sesiones de fotos. En todo el casco antiguo, las tiendas de souvenirs kitsch han reemplazado a los puestos de artesanía y a las librerías. La orilla del lago está repleta de bed and breakfast elegantemente diseñados que no estarían fuera de lugar en Shanghai o Beijing, a menudo administrados por personas adineradas llegadas de esos mismos lugares.

Los alquileres se han disparado, lo que ha obligado a los residentes de toda la vida a abandonar el casco antiguo y trasladarse a pueblos más remotos.

Y ningún lugar de China es realmente inmune al endurecimiento del clima político, como aprendió recientemente Lucia Zhao, propietaria de la librería donde Chen leía a Beauvoir.

Definitivamente tienes más latitud en Dali que en ciudades como Beijing y Chengdu. Pero en comparación con cuando llegué aquí el año pasado, el espacio se está reduciendo”.
– Lucia Zhao, propietaria de la librería Dali

Zhao, de 33 años, se mudó a Dali desde Chengdu en 2022 después de ser despedido de una empresa de tecnología. Abrió su librería, que se centra en arte, feminismo y filosofía, porque quería crear un espacio donde la gente pudiera volver a aprender a pensar críticamente, dijo.

Pero en agosto, los funcionarios confiscaron repentinamente todos sus libros, con el argumento de que Zhao había solicitado sólo una licencia comercial regular, no una licencia específica para vender publicaciones. Cerró durante varios meses mientras solicitaba la licencia y reconstruía su inventario.

Ahora era más cautelosa en la selección de sus libros. Los funcionarios locales visitaban ocasionalmente la tienda y recientemente habían examinado una exhibición de libros contra la guerra que ella había publicado.

“Definitivamente hay más libertad en Dali que en ciudades como Beijing y Chengdu”, dijo Zhao. “Pero en comparación con cuando llegué aquí el año pasado, el espacio se está reduciendo”.

Aún así, para muchas personas en Dali, la política parece ser una de las últimas cosas que tienen en mente. Y eso puede deberse menos a miedo que al hecho de que vinieron a Dali precisamente para evitar ese tipo de dolores de cabeza mundanos.

En la cocina de un espacio de convivencia popular entre programadores y emprendedores, Li Bo, un programador de 30 años, recordó su propia experiencia con los límites de la tolerancia de Dalí. Se mudó a Dali en octubre después de cansarse de su trabajo de oficina en Beijing y rápidamente se hizo amigo de los demás residentes del espacio juvenil. De día trabajaban juntos en el patio de la azotea; por la noche, iban de bares, con sus computadoras portátiles a cuestas.

Poco después de llegar, en Halloween, se vistió como un trabajador de pruebas de COVID, las figuras con trajes protectores que llegaron a simbolizar los tres años de estrictas restricciones de China. Fue una broma, insistió, no política, pero la policía lo detuvo brevemente.

Pero en medio de las fogatas, las caminatas y los micrófonos abiertos que la ciudad tenía para ofrecer, Li tenía mejores cosas que hacer que pensar en lo negativo. Como su último proyecto: desarrollar un robot de adivinación con inteligencia artificial, que planeaba ofrecer a sus compañeros de bar la noche siguiente por 70 centavos por lectura.

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