China fabrica chips más avanzados, pero Beijing aún enfrenta desafíos

Una bandera china junto a una placa de circuito impreso con chips semiconductores.

Florencia Lo | Reuters

SMIC, el mayor fabricante de chips de China, parece haber estado fabricando chips avanzados en los últimos meses, desafiando las sanciones estadounidenses diseñadas para frenar el progreso de Beijing.

Pero todavía existen algunos desafíos importantes en el intento de China de volverse más autosuficiente en la industria de semiconductores, con dudas en torno a la viabilidad a largo plazo de sus últimos avances.

¿Cuál es la última?

SMIC es el mayor fabricante de semiconductores por contrato de China. La cifra nanométrica se refiere al tamaño de cada transistor individual en un chip. Cuanto más pequeño es el transistor, más se pueden empaquetar en un solo semiconductor. Normalmente, una reducción del tamaño nanométrico puede producir chips más potentes y eficientes.

El proceso de 7 nanómetros se considera muy avanzado en el mundo de los semiconductores, aunque no sea la última tecnología.

Fue un gran problema en ese momento. Pero la semana pasada, el Financial Times informó que SMIC está estableciendo nuevas líneas de producción para fabricar chips de 5 nanómetros para Huawei. Eso sería una señal de un avance aún mayor para el mayor fabricante de chips de China.

las fichas en manzana Los últimos iPhones de alta gama se fabrican con un proceso de 3 nanómetros.

¿Por qué es esto tan importante?

¿Cómo está haciendo esto SMIC?

Sin las herramientas EUV, pensaron los expertos, a SMIC le resultaría difícil fabricar chips de 7 nanómetros o más pequeños, o al menos le resultaría caro hacerlo.

Entonces, cuando el Huawei Mate 60 salió el año pasado con un chip de 7 nanómetros, llamó mucho la atención.

Un experto le dijo a CNBC en ese momento que es probable que SMIC esté utilizando herramientas de fabricación de chips más antiguas para fabricar chips más avanzados.

El Financial Times informó algo similar la semana pasada. El periódico, citando a dos personas con conocimiento de los planes, informó que SMIC pretende utilizar su stock existente de equipos semiconductores fabricados en Estados Unidos y Holanda para producir chips de 5 nanómetros, un avance con respecto a los 7 nanómetros.

“SMIC está trabajando muy estrechamente ahora con ambos fabricantes de herramientas nacionales, aprovechando su base existente de equipos de litografía avanzada y aprovechando otros conocimientos externos, como los de Huawei, para mejorar constantemente los rendimientos en los procesos de nodos avanzados”, dijo Paul Triolo, socio asociado. de la consultora Albright Stonebridge, dijo a CNBC por correo electrónico.

“Así que por ahora es posible que SMIC continúe mejorando las capacidades y el rendimiento en 7 y pronto en 5 nm, para un pequeño número de clientes, principalmente Huawei”.

Los desafíos de China

El uso de equipos más antiguos para fabricar chips más avanzados plantea dos desafíos importantes.

La primera es que es más caro producir semiconductores que si se utilizaran herramientas y maquinaria más avanzadas. El segundo es un problema relacionado con el rendimiento: la cantidad de chips utilizables que se producen y pueden venderse a los clientes. Con equipos más antiguos, el rendimiento también es menor.

El Financial Times también informó, citando a tres personas cercanas a las empresas chinas de chips, que SMIC tuvo que cobrar entre un 40% y un 50% más por los productos de sus procesos de producción de 5 nanómetros y 7 nanómetros que TSMC en los mismos nodos.

TSMC, o Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, es el fabricante de chips por contrato más grande y avanzado del mundo. TSMC fabrica semiconductores para empresas desde Apple hasta NVIDIA.

Pranay Kotasthane, presidente del programa de geopolítica de alta tecnología de la Institución Takshashila, dijo a CNBC que SMIC y China podrían seguir invirtiendo dinero en el proceso, pero en última instancia, los costos seguirán aumentando con cada generación más avanzada de chips, a menos que la empresa pueda conseguirlo. en sus manos una máquina ASML EUV.

“SMIC podría superar los actuales problemas de rendimiento invirtiendo más dinero. Esta inversión podría incluso provenir de los gobiernos, ya que se ha convertido en una cuestión de prestigio nacional”, dijo Kotasthane por correo electrónico.

“Pero el alcance de la suscripción de costos más altos sólo aumentará con cada generación posterior de chips. Los costos seguirán aumentando a menos que China encuentre una alternativa importante para los EUV”.

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